Автомобильные генераторы постоянного тока являются генераторами шунтового типа с самовозбуждением, так как обмотка возбуждения включена параллельно потребителям электрической энергии и питается от самого генератора.
На малых оборотах обмотка якоря пересекает слабое магнитное поле, образованное остаточным магнетизмом полюсов, и в ней индуктируется ток небольшой силы, который поступает через щетки в обмотку возбуждения и дополнительно намагничивает полюсы.
Усиление магнитного поля полюсов приводит к увеличению тока в обмотке якоря и, следовательно, в обмотке возбуждения.
Автомобильный генератор приводится в движение от двигателя, число оборотов которого может меняться в значительных пределах.
Так как напряжение и сила тока, развиваемая генератором, зависит от числа оборотов якоря и магнитного поля полюсов, то с увеличением числа оборотов напряжение генератора резко растет, в то время как для приборов освещения и зарядки аккумуляторной батареи требуется постоянное, нормальное напряжение. Поэтому автомобильные генераторы имеют регулятор напряжения, поддерживающий постоянное напряжение при изменении оборотов якоря путем изменения величины тока   возбуждения.
Постоянство напряжения достигается включением в обмотку возбуждения генератора при увеличении числа оборотов дополнительного сопротивления, вследствие чего уменьшается ток в обмотке возбуждения и магнитный поток полюсов, что приводит к уменьшению напряжения генератора.
Регулятор имеет электромагнит с подвижным плоским якорьком, снабженным контактом, и неподвижный контакт, укрепленный на корпусе. Под действием пружины контакты регулятора замыкаются.
Если при повышении числа оборотов двигателя напряжение генератора станет выше нормального, то вследствие более интенсивного намагничивания сердечник электромагнита преодолеет натяжение пружины и регулятор разомкнет контакты. Этим в цепь возбуждения будет введено добавочное сопротивление и напряжение генератора начнет падать. При уменьшении величины напряжения ниже нормальной контакты замкнутся.
Во время работы контакты размыкаются и замыкаются и напряжение генератора колеблется вокруг некоторой   средней   установленной   величины,   так   как частота размыкания и замыкания контактов достаточно большая, то колебания напряжения будут практически незаметными.
Регулятор напряжения выполнен таким образом, что может несколько повысить напряжение, поддерживаемое регулятором, для обеспечения надлежащей подзарядки аккумуляторной батареи, при низких температурах, когда с повышением плотности электролита увеличивается ее внутреннее сопротивление. Для этого сердечник регулятора имеет магнитный шунт в виде перемычки, соединяющей сердечник с ярмом. Магнитный шунт выполнен из сплава, магнитная проводимость которого увеличивается с понижением температуры. Поэтому он отводит часть магнитных силовых линий от сердечника к ярму и ослабляет его намагничивание, а следовательно, увеличивает напряжение.